Entrevista a Karthik Bala, de Vicarious Visions (Skylanders)

Entrevistamos a Karthik Bala, el CEO, director creativo y co-fundador de Vicarious Visions, que recientemente ha anunciado una ambiciosa versión para tabletas de Skylanders: Trap Team. Esta edición del juego saldrá a la venta el mismo día que las demás versiones: el 10 de octubre (fecha europea).

Vicarious Visions es un estudio con muchos años a sus espaldas en la industria. Karthik Bala y su hermano Guha (al que también entrevistamos hace unos meses) lo fundaron en 1990, y tras trabajar en juegos de numerosas propiedades intelectuales de renombre como Crash Bandicoot, Tony Hawk's Pro Skater, Spider-Man, X-Men y Star Wars, entre muchas otras, Activision adquirió el estudio en 2005.


Durante los primeros años como parte de Activision, Vicarious Visions trabajó en numerosas entregas de Guitar Hero y Transformers. Sin embargo, desde hace un tiempo dedican todos sus esfuerzos a Skylanders. Mientras Toys for Bob (otro estudio de Activision) desarrollaba las dos primeras entregas de Skylanders en California, Vicarious Visions también estuvo involucrada en este nuevo universo desde el principio en la otra punta de Estados Unidos (estado de Nueva York).

Vicarious Visions trabajó con Toys for Bob para concebir lo que iba a ser Skylanders, y desarrolló la versión para 3DS de la primera entrega (Spyro's Adventure) y la versión para Wii U de la segunda (Giants). Además, crearon tres spin-offs para dispositivos móviles que llegaron al mercado hace un par de años.

Para la tercera entrega principal de Skylanders (Swap Force), Vicarious Visions tomó por fin todo el protagonismo y fue la desarrolladora principal (hizo casi todas las versiones del juego). Ahora, Toys for Bob vuelve a ser la desarrolladora principal con la inminente cuarta entrega (Trap Team), pero Vicarious también prepara algo muy especial: una ambiciosa versión para tabletas de este nuevo juego, que pretende proporcionar una experiencia totalmente a la altura de sus homónimos para consola.



¿Qué puedes decirnos de la versión para tabletas de Skylanders: Trap Team en la que habéis estado trabajando?

Toys for Bob ha estado trabajando en Skylanders: Trap Team desde hace dos años, y nuestro estudio Vicarious Visions lanzó Swap Force el año pasado. Desde entonces hemos estado colaborando con Toys for Bob, porque queremos llevar toda la experiencia de Skylanders: Trap Team a tabletas: iPad, Android y Kindle Fire. Que sepamos, nadie ha hecho antes algo así: lanzar la versión para tabletas el mismo día que la de consolas, y que la experiencia en tabletas sea exactamente la misma que en consolas. Así que era un proyecto muy desafiante de llevar a cabo, pero es algo que nuestros fans llevan pidiendo desde hace un tiempo.

Hemos hecho juegos de Skylanders para móviles anteriormente, pero eran spin-offs que expandían el universo de Skylanders, en lugar de ser la experiencia principal. Y nuestros fans nos preguntaban: "¿cuándo podré llevar mis juguetes a la vida en mi iPad?" Así que es algo que queríamos hacer desde hace un tiempo, pero tuvimos que esperar a que el hardware de las tabletas avanzase lo suficiente para permitir una experiencia como la de consolas. Por fin hemos llegado a ese punto, lo cual es genial, pero también hemos tenido que esforzarnos por hacer que todos los juguetes de la saga sean compatibles con esta versión. Hemos vendido más de 200 millones de figuras, y queríamos asegurarnos de que todas ellas funcionasen al utilizar el juego en tabletas.

Diseñamos un nuevo Portal que funciona de manera inalámbrica a través de Bluetooth, el cual es compatible con los tres tipos distintos de tableta. Por lo tanto, hay un único Starter Pack para tabletas, que es compatible con iPad, Android y Kindle Fire. La otra cosa guay de este nuevo Portal es que incluye un mando inalámbrico con dos sticks analógicos y muy bien diseñado, que es realmente el primer mando de estas características que llega al mercado con compatibilidad para las tres variantes de tabletas. Por lo tanto, este Starter Pack viene con dos figuras, dos trampas, el Portal y el mando, además del juego, claro, por el mismo precio que el Starter Pack de consolas, así que te llevas el mando gratis.

¿Qué método se utiliza para descargar el juego en la tableta?
No se utiliza código de descarga, sino que simplemente tienes que ir a la tienda virtual de la tableta que estés usando y descargar el juego gratis. Si conectas los contenidos del Starter Pack, podrás empezar a disfrutar del juego completo. En caso de que no hayas comprado el Starter Pack, puedes descargar igualmente el juego de manera gratuita y jugar al primer nivel, con dos personajes digitales y dos trampas digitales disponibles. Si te gusta, puedes adquirir el Starter Pack, y una vez que el juego detecta el Portal quedan desbloqueados el resto de los niveles.

¿Diseñó la propia Vicarious Visions este mando especial?
Sí, tanto el mando como el Portal son diseño nuestro, trabajé personalmente en ello durante el último año. Y el equipo de RedOctane, que anteriormente trabajó en los periféricos de Guitar Hero, colaboró muy estrechamente con nosotros. Era importante crear algo que fuese de gran calidad y manejable, que fuese ligeramente más pequeño que los mandos de consola y más pensado para las manos de un niño, y que además fuera fácil de transportar.

También hemos visto que será posible jugar mediante control táctil.
Sí, puedes jugar tanto con el mando como con la pantalla táctil. Si el mando está desactivado, el control táctil se activa automáticamente. De esta manera, si tocas en la pantalla aparece un stick virtual, y los botones virtuales aparecen en la parte derecha, además de otros iconos. Es muy intuitivo en términos de control táctil, y algunos niños incluso lo prefieren al mando, porque están acostumbrados a jugar en tableta. Así que el jugador tiene la elección. Por otra parte, también hay modo cooperativo para dos jugadores en tableta, así que si tienes algún mando para iOS o Android, puedes conectarlo y disfrutar del cooperativo.

Y si otro amigo también tiene el Starter Pack y trae su mando de Skylanders, ¿también es posible utilizar dos de estos mandos al mismo tiempo?
Sí, si por ejemplo tienes un iPad y compras el Starter Pack con el mando, y tu amigo tiene un dispositivo Android también con su Starter Pack y su mando, al ser compatibles tanto el Portal como el mando con los distintos tipos de tableta podréis usar ambos en cooperativo en un mismo dispositivo. Incluso hay dos luces LED en cada mando para indicar quién es el jugador 1 y quién el jugador 2.

Durante los próximos años, ¿va a centrarse más Vicarious Visions en dispositivos móviles o en consolas?
Nos hemos dado cuenta de que nuestros jugadores utilizan una gran variedad de dispositivos, y necesitamos ir donde nuestra audiencia esté. Vemos las tabletas como una oportunidad para expandir nuestra audiencia y atraer a nuevos jugadores. No creo que vayamos a dejar de trabajar en consolas, para nada. Vamos a estar tanto en formato consola como formato tableta, y a seguir desarrollando experiencias creativas para disfrutar de ellas sin importar la plataforma. Esto ha sido parte de nuestra filosofía de desarrollo con Skylanders desde el primer día, porque las figuras funcionan en todas las plataformas, y así seguirá siendo.

Después de haber desarrollado vosotros las versiones para Wii U tanto de Giants como de Swap Force, ¿habéis utilizado esa experiencia para ayudar a Toys for Bob de alguna manera en la versión que están desarrollando de Trap Team para esta consola?
Sí, Toys for Bob ha estado trabajando esta vez en Wii U, y también ha habido apoyo por parte de Beenox. Requiere un gran esfuerzo colaborativo entre los equipos llegar a las diferentes plataformas. Vicarious Visions y Toys for Bob han trabajado juntos durante mucho tiempo; de hecho, ya colaboramos incluso antes de que nuestros estudios entrasen a formar parte de Activision en 2005. Desde entonces hemos compartido tecnología. Trabajamos juntos a la hora de crear los contenidos, de diseñar juntos la franquicia y de utilizar la tecnología necesaria.

En el caso de Wii U, cuando Toys for Bob estaba desarrollando Skylanders: Giants esta consola era nueva, y nosotros tuvimos la oportunidad de hacer la versión para Wii U y establecer las funciones del GamePad, que se han convertido en parte de lo que ves cada año. Personalmente soy un gran fan de Nintendo, y Vicarious Visions ha desarrollado muchos juegos para sus consolas. 

También es sorprendente que los juegos de Skylanders para la antigua Wii sigan vendiendo tan bien a estas alturas. La versión de Swap Force para Wii aún fue la más vendida de todas.

Sí, y Trap Team también saldrá tanto para la antigua Wii como para Wii U. Hay un buen número de jugadores que aún siguen utilizando la Wii. No estoy seguro de si los juegos de Skylanders son los últimos en salir a la venta para esta consola, lo que está claro es que ya no aparecen muchos títulos para ella. Pero aún hay muchos fans que quieren la versión para Wii, y mientras haya demanda la apoyaremos ya que queremos estar donde esté la audiencia, aunque cada vez vemos más jugadores dar el salto a Wii U.

Hace un par de meses anunciamos una promoción que consiste en que, si compras Skylanders: Trap Team para Wii este año, y luego adquieres una Wii U, obtendrás un código para descargar gratuitamente el juego completo en Wii U. El Portal y las figuras que compraste para Wii funcionarán en Wii U. Esto será una gran oportunidad para ayudar a los jugadores que quieran hacer la transición de una consola a otra y seguir jugando con el juego, pero disfrutando de gráficos en alta definición y de las funciones de Wii U.

Mediante esta promoción, ¿será posible continuar la partida de Wii en Wii U?
El progreso realizado en los juguetes permanecerá, por supuesto, pero la partida principal no. Técnicamente, Wii no tiene las mismas funciones online que Wii U, y son consolas bastante diferentes, así que no nos es posible ofrecer eso. Pero las mejoras y los niveles de los personajes sí podrán trasladarse en los propios juguetes, y para muchos jugadores eso es lo más importante.

¿Es verdad que Vicarious Visions está buscando una nueva localización para sus oficinas?
(Risas) Seguiremos estando en la zona de Albany (Nueva York). Es sólo que el contrato de alquiler de nuestras oficinas actuales finaliza en 2016, y ya veremos si nos quedamos ahí o si nos trasladamos a algún otro edificio cercano. Así que, si nos vamos, no será muy lejos.

¿Jugáis a menudo juegos de otras compañías?

Somos todos hardcore gamers, así que jugamos a un montón de juegos. Es importante hacerlo, y es el motivo de que empezase a dedicarme a esto. Mi hermano y yo fundamos el estudio cuando aún era adolescente e iba al instituto, porque nos encantaba jugar y era a lo que queríamos dedicarnos.

Hay muchos conceptos de otros juegos que nos han inspirado y que tratamos de adaptar a una experiencia para niños. La gente se refiere muchas veces a Skylanders como un Diablo para niños: Skylanders tiene una gran profundidad, al estilo de los juegos de rol, pero la interfaz física de los juguetes nos permite hacerlo mucho más accesible. Lo hacemos para que niños de 5 ó 6 años puedan jugar sin problemas, pero chicos mayores y padres también pueden jugar y pasarlo muy bien. Tratamos de hacer juegos sofisticados pero accesibles. Para muchos niños, Skylanders es su primera experiencia con videojuegos, y puede que a raíz de ello se conviertan en jugones para toda la vida, lo cual me hace feliz.

¿Qué te parecen las figuras Amiibo de Nintendo?
Skylanders creó esta categoría de llevar juguetes a la vida, y nos sentimos halagados de que haya otras compañías tratando de aportar algo a este nuevo tipo de videojuegos. Además, es algo que me interesa ver como jugador, y que no impide que Skylanders siga creciendo.

¿Cuál dirías que es la mayor diferencia entre Skylanders y Disney Infinity?
Aunque ambos forman parte de la categoría de llevar juguetes a la vida, las experiencias de juego son bastante diferentes. Nosotros seguimos aportando nuevos tipos de magia a la franquicia cada año, y se ha convertido en una expectativa ver que habrá una gran innovación en cada Skylanders. Es una propiedad intelectual original, en la que los personajes se han diseñado para ser juguetes estupendos, y tenemos la oportunidad de crear estos personajes teniendo en mente las habilidades y las mecánicas de juego que queremos introducir.

Cosas como poder atrapar a los villanos en trampas y jugar con ellos, y lanzar el juego en tabletas, son grandes innovaciones con las que esperamos seguir liderando la industria y este tipo de videojuegos. Creo que eso es lo que estamos consiguiendo, y lo que diferencia a Skylanders de otros productos. Y creo que esa diferenciación beneficia a todos.